January 27, 2017

Hulk Visionaries - John Byrne

If in the 19th century Dr. Jekyll and Mr. Hyde had been a metaphor for the duality of human nature, in the 20th century the Hulk was the emboadiment of this psychological excision, of the constant inner struggle between reason and rage. Byrne, however, decided to made a bold move by physically separating the Hulk from Bruce Banner.

Everything begins in “Call of the Desert” (originally published in The Incredible Hulk # 314, December 1985). Doc Samson confronts an out of control Hulk, suspecting that Bruce Banner is unable to regain his human form. In “Freedom!” (The Incredible Hulk # 315, January 1986), Doc Samson’s experimental procedure liberates Bruce Banner from his violent alter ego, the Hulk.  

At first, the consequences are devastating for Bruce Banner, since the Hulk really is a part of his repressed psyche which came to the surface after being bombarded by gamma rays. In “Battleground” (The Incredible Hulk # 316, February 1986), She-Hulk and Betty Ross try to give Banner (currently in a catatonic state) the best medical treatment they can find. But the Hulk is still a rampaging monster, causing destruction on a major scale in New Mexico. Despite the timely intervention of the Avengers and the West Coast Avengers (referred as the Bi-Coastal Avengers in the cover), nobody manages to capture the Hulk, and only Doc Samson has the scientific mind and the superhuman strength to carry out such difficult task. 

In “You're Probably Wondering Why I Called You Here Today” (The Incredible Hulk # 317, March 1986) and “Baptism of Fire” (The Incredible Hulk # 318, April 1986), Bruce Banner is almost fully recovered, and he has a clear goal: now that the Hulk is an independent entity, he is to be hunted down and then exterminated. For the first time ever, Banner’s greatest adversary is the Hulk.

Another important innovation would take place in “Member of the Wedding” (The Incredible Hulk # 319, May 1986); with the presence of Rick Jones, Marvel’s first teen sidekick, Bruce Banner and Betty Ross finally get married. Hulk # 320 was never published as part of the monthly series but fortunately it became a fascinating standalone story: “A Terrible Thing to Waste” (Marvel Fanfare # 29, November 1986). 

Told exclusively in splash pages, “A Terrible Thing to Waste” is an example of Byrne’s superb storytelling abilities. This extraordinary artistic accomplishment was also a fitting farewell, since Byrne would soon abandon Marvel and reestablish himself as one of DC’s most prominent creators. Byrne’s final issue features two very special supervillains: Hammer and Anvil. Hammer Jackson and Johnny Anvil had met in jail years ago; at first Johnny was a racist man who despised his African-American colleague, but eventually friendship prevailed; after overcoming their prejudices, these two men escaped from prison together and their chains were later transformed by extraterrestrial technology into an ‘energy synthecon’. Like Siamese twins, they became inseparable, sharing an intimate physical and mental connection. It’s quite possible that they adopted the nom de guerre Hammer and Anvil as a reference to their strength and durability, but also as a veiled confession of their true sexual orientation, the hammer would be the active partner in this homosexual relationship, and the anvil would be the passive one.
Hulk versus Juggernaut
John Byrne has always been famous for introducing LGBT characters in his comics (lesbian Captain Maggie Sawyer in Superman, homosexual mutant Northstar in X-Men, gay hero in Trio, etc.). Perhaps that’s why he understood the real nature of Hammer and Anvil; they weren’t simply a villainous duo, but rather a true couple, knees deep into “the love that dares not speak its name”.  During their fight with Hulk, Hammer is killed by the Scourge of the Underworld. Anvil’s pain is magnificently depicted by Byrne in a truly heartbreaking scene: “Because they are joined, these two. Bound together as no mortals have ever been. Bound by the golden chain which no longer glows between them”. Anvil cries out desperately, explaining that he cannot live without Hammer. Literally. And effectively, in a matter of seconds, Anvil drops dead. I wonder if the homoerotic subtext of this adventure made some of the editors at Marvel feel uncomfortable. 
Modok versus Hulk
As a British child growing up in Canada, Byrne felt that Lee and Kirby’s comics “blazed out on the newsstand as if each word were penned in fire, each stroke of pen and pencil etched in purest gold […] Marvel gave us tales that seemed almost to shimmer with an inner vitality, a life force all their own”. That’s the kind of feeling he wanted to transmit to his readers, and I must say that he succeeded. Dennis O’Neil was the editor of the Hulk at the time, and he confirmed how enthusiastic Byrne was about redefining the emerald behemoth and regaining that sense of wonder. Unfortunately, Editor in Chief Jim Shooter disagreed with Byrne’s proposal, and this dispute escalated until Shooter fired Dennis O’Neil, who had always been very supportive of Byrne’s ideas; this situation convinced Byrne to quit the title after only 6 issues. 
Doc Samson versus Hulk
Although short-lived, Byrne’s run set the foundations that would be later exploited by writers like Peter David. In fact, David’s awarded and highly respected take on the Hulk would not have been possible without Byrne’s prior intervention in the title. Furthermore, I would go so far as to venture another hypothesis: without Byrne, none of the writers that replaced Peter David would have found such a fertile terrain in narrative terms. If the Hulk continues to thrive as a character, it’s all thanks to Byrne’s imagination.

Si en el siglo XIX el Dr. Jekyll y el Sr. Hyde fueron una metáfora de la dualidad de la naturaleza humana, en el siglo XX el Hulk fue la encarnación de esta escisión psicológica, de la constante lucha interna entre la razón y la rabia. Byrne, sin embargo, decidió hacer un movimiento audaz separando físicamente a Hulk de Bruce Banner.
An uncanny experiment / un extraño experimento
Todo comienza en “La llamada del desierto” (originalmente publicado en The Incredible Hulk # 314, diciembre de 1985). Doc Samson se enfrenta a un Hulk fuera de control, y sospecha que Bruce Banner es incapaz de recuperar su forma humana. En “Libertad” (The Incredible Hulk # 315, enero de 1986), el procedimiento experimental de Doc Samson libera a Bruce Banner de su violento alter ego, Hulk.
Bruce Banner is free / Bruce Banner está libre
Al principio, las consecuencias son devastadoras para Bruce Banner, ya que Hulk realmente es una parte de su psique reprimida que salió a flote después de haber sido bombardeado por rayos gamma. En “Campo de batalla” (The Incredible Hulk # 316, febrero de 1986), She-Hulk y Betty Ross tratan de dar a Banner (actualmente en estado catatónico) el mejor tratamiento médico que pueden encontrar. Pero Hulk sigue siendo un monstruo que devasta y causa destrucción a gran escala en Nuevo México. A pesar de la oportuna intervención de los Vengadores y los Vengadores de la Costa Oeste (los Vengadores de dos costas, como dice la portada), nadie logra capturar a Hulk, y sólo Doc Samson tiene la mente científica y la fuerza sobrehumana para llevar a cabo una tarea tan difícil.
Wonder Man & Iron Man
En “Tú probablemente te estás preguntando por qué te llamé aquí hoy” (El Increíble Hulk # 317, marzo de 1986) y “Bautismo de fuego” (The Incredible Hulk # 318, abril de 1986), Bruce Banner está casi completamente recuperado, y él tiene un objetivo claro: ahora que Hulk es una entidad independiente, debe ser perseguido y luego exterminado. Por primera vez, el mayor adversario de Banner es Hulk.
Namor & Hercules
Otra innovación importante tendría lugar en “Miembro de la boda” (The Incredible Hulk # 319, mayo de 1986); con la presencia de Rick Jones, el primer personaje de apoyo adolescente de Marvel, Bruce Banner y Betty Ross finalmente se casan. Hulk # 320 nunca fue publicado como parte de la serie mensual, pero afortunadamente se convirtió en una fascinante historia autónoma: “Una cosa terrible que se desperdicia” (Marvel Fanfare # 29, noviembre de 1986).
Bruce Banner & The Hulk
Contada exclusivamente en páginas enteras, “Una cosa terrible que se desperdicia” es un ejemplo de las estupendas habilidades narrativas de Byrne. Este extraordinario logro artístico fue también un inspirado adiós, ya que Byrne pronto abandonaría Marvel y se reestablecería como uno de los creadores más prominentes de DC. La última aventura de Byrne cuenta con dos supervillanos muy especiales: Hammer (Martillo) y Anvil (Yunque). Hammer Jackson y Johnny Anvil se habían conocido en la cárcel hace años; al principio Johnny era un hombre racista que despreciaba a su colega afroamericano, pero finalmente la amistad prevaleció; después de superar sus prejuicios, estos dos hombres escaparon de la cárcel juntos y sus cadenas fueron transformadas más tarde por tecnología extraterrestre en una 'síntesis-unión de energía'. Al igual que unos siameses, se volvieron inseparables, compartiendo una íntima conexión física y mental. Es muy posible que adoptaran el nombre de guerra Hammer y Anvil como una referencia a su fuerza y durabilidad, pero también como una confesión velada de su verdadera orientación sexual, el martillo sería el socio activo en esta relación homosexual y el yunque sería el pasivo.
Hammer & Anvil
John Byrne siempre ha sido famoso por introducir personajes LGBT en sus cómics (la capitana lesbiana Maggie Sawyer en Superman, el mutante homosexual Northstar en X-Men, el héroe gay en Trio, etc.). Quizás por eso él comprendió la verdadera naturaleza de Hammer y Anvil; No eran simplemente un dúo de villanos, sino más bien una verdadera pareja, profundamente sumergidos en "el amor que no se atreve a pronunciar su nombre". Durante su pelea con Hulk, Hammer es asesinado por la Plaga del Inframundo. El dolor de Anvil está representado magníficamente por Byrne en una escena verdaderamente desgarradora: “Porque están unidos, estos dos. Ligados juntos, como nunca lo han estado otros mortales. Atados por la cadena de oro que ya no brilla entre ellos”. Anvil grita desesperadamente, explicando que no puede vivir sin Hammer. Literalmente. Y efectivamente, en cuestión de segundos, Anvil cae muerto. Me pregunto si el subtexto homoerótico de esta aventura hizo que algunos de los editores de Marvel se sintieran incómodos.
The death of Hammer / la muerte de Hammer
Como un niño británico que creció en Canadá, Byrne sintió que los cómics de Lee y Kirby “brillaban en el quiosco de periódicos como si cada palabra estuviera grabada en el fuego, cada trazo de pluma y lápiz grabados en oro puro [...] Marvel nos dio relatos que parecían casi a brillar con una vitalidad interior, una fuerza vital propia”. Ese es el tipo de sentimiento que él quiso transmitir a sus lectores, y debo decir que lo consiguió. Dennis O’Neil era el editor de Hulk en ese entonces, y él confirmó que Byrne estaba entusiasmado por redefinir al goliat esmeralda y recuperar ese sentido de maravilla. Desafortunadamente, el editor en jefe Jim Shooter no estuvo de acuerdo con la propuesta de Byrne, y esta disputa se intensificó hasta que Shooter despidió a Dennis O'Neil, quien siempre había apoyado las ideas de Byrne; esta situación convenció a Byrne para abandonar el título después de sólo 6 números.
Hulk wins again / Hulk gana de nuevo
Aunque de corta duración, la etapa de Byrne estableció las bases que más tarde serían explotadas por escritores como Peter David. De hecho, la premiada y muy respetada etapa de David en Hulk no habría sido posible sin la intervención previa de Byrne en el título. Además, me atrevería a aventurar otra hipótesis: sin Byrne, ninguno de los escritores que reemplazaron a Peter David habrían encontrado un terreno tan fértil en términos narrativos. Si Hulk continúa prosperando como personaje, es todo gracias a la imaginación de Byrne.

January 17, 2017

Judge Dredd: The Forever Crimes - John Wagner & Brian Bolland

In the 40s and 50s, the images of the future would always involve shiny rockets, smiling women with nice skirts and green Martians. In the 70s and 80s, however, the future was no longer bright, and the symbols of optimism were replaced by the threat of a nuclear holocaust, Earth’s pollution, overpopulation and so on. Evidently, it shouldn’t be a surprise to see that this post-apocalyptical vision would prevail in Judge Dredd. 

However, I think one of John Wagner’s greatest ideas was to include an element of black humor in the pages of Judge Dredd, just enough to counteract the excessive bleakness of a world devoid of hope. Another one of Wagner’s wise moves was to promote social criticism with stories like “The Forever Crimes” (originally published in 2000 AD Prog 120, July 1979). In the future there are still deceases that science cannot cure “but for some –the very rich– there will be a way to defeat death… a way to spin the last few hours of life into centuries…”.
The Forever Towers

The technology of cryonics and suspended animation has allowed the wealthiest citizens of Mega-City to cheat death. The idea is that if they only have a few hours of life, then they can artificially prolong their existence until such a time when a scientific breakthrough can provide them with an appropriate treatment. In the 50s, this story would probably be about the advanced medical science in the form of a panacea that makes everyone’s lives better and happier. Obviously that’s not the case here. It seems that in Mega-City One only the rich can afford the luxury of health.
Dr. James Julius Gold  versus Judge Dredd

When the relatives of the semi-dead are blackmailed, Judge Dredd visits the Forever Towers, and his investigation leads him to Dr. James Julius Gold. Brian Bolland’s art is absolutely exquisite, his richly detailed panels and his imaginative designs enhance an already appealing script. 

However, I would say that Bolland really gets a chance to break loose in “Punks Rule!” (2000 AD Prog 110, April 1979), a fast-paced story about a group of street delinquents who “judge” their victims before attacking them. The decadent urban setting aptly complements the menacing look of these “punks”, who boast colorful nicknames like Gestapo Bob Harris and Judge Filetooth. 

Filetooth, in fact, appears on the cover of Judge Dredd # 1 (a reprint edition published in the US by Eagle Edition, in 1983), defeated and even humiliated by a proud Dredd. This is one of Bolland’s most iconic covers, and one that I’m particularly fond of. 

Whenever I hear the phrase “Judge Dredd is the Law” this is the image that pops up in my head. This first issue also includes the inaugural chapter of the Judge Death saga, another Wagner/Bolland classic.   

En los 40s y 50s, las imágenes del futuro mostraban siempre cohetes brillantes, mujeres sonrientes con faldas y marcianos verdes. En los 70s y 80s, sin embargo, el futuro ya no era brillante, y los símbolos del optimismo fueron reemplazados por la amenaza de un holocausto nuclear, la contaminación de la Tierra, la superpoblación, etc. Evidentemente, no debería ser una sorpresa ver que esta visión post-apocalíptica prevalecería en Judge Dredd.

Sin embargo, creo que una de las mejores ideas de John Wagner fue incluir un elemento de humor negro en las páginas de Judge Dredd, lo suficiente para contrarrestar la desolación excesiva de un mundo desprovisto de esperanza. Otro de los sabios movimientos de Wagner fue promover la crítica social con historias como “Los crímenes de la eternidad” (publicada originalmente en 2000 AD 120, julio de 1979). En el futuro todavía hay enfermedades mortales que la ciencia no puede curar “pero para algunos -los muy ricos- hay una forma de derrotar a la muerte... una forma de alargar esas últimas horas de vida en siglos...”.
Dredd is the Law / Dredd es la ley

La tecnología de la criogenización y la animación suspendida han permitido a los ciudadanos más ricos de Mega-City engañar a la muerte. La idea es que si sólo tienen unas pocas horas de vida, entonces pueden prolongar artificialmente su existencia hasta el momento en que un avance científico pueda proporcionarles un tratamiento adecuado. En los 50s, el tema de esta historia probablemente sería el avance de la ciencia médica y la posibilidad de mejorar la vida de todos. Obviamente ese no es el caso aquí. Parece que en Mega-City One sólo los ricos pueden permitirse el lujo de la salud.

Cuando los parientes de los semi-muertos son chantajeados, el Juez Dredd visita las Torres de la Eternidad, y su investigación lo lleva hasta el Dr. James Julius Gold. El arte de Brian Bolland es absolutamente exquisito, sus viñetas detalladas son un deleite y sus diseños imaginativos realzan un guión ya de por sí cautivador. 

Sin embargo, diría que Bolland realmente tiene la oportunidad de destacar en “Los punks son los jefes” (2000 AD 110, abril de 1979), una historia de ritmo rápido sobre un grupo de delincuentes callejeros que "juzgan" a sus víctimas antes de atacarlas. El ambiente urbano decadente complementa adecuadamente la mirada amenazadora de estos "punks", que cuentan con apodos coloridos como Gestapo Bob Harris y Judge Filetooth.

Filetooth, de hecho, aparece derrotado e incluso humillado por un orgulloso Dredd en la portada de Judge Dredd # 1 (una edición reimpresa y publicada en los Estados Unidos por Eagle Edition, en 1983). Esta es una de las portadas más emblemáticas de Bolland, y una que me gusta particularmente. 

Siempre que escucho la frase "El Juez Dredd es la Ley" esta es la imagen que aparece en mi cabeza. Esta primera edición también incluye el capítulo inaugural de la saga de Judge Death, otro clásico del tándem Wagner / Bolland.

January 16, 2017

December Comics / Cómics de diciembre

During the holidays I had the chance to read some amazing comics like Providence, 2000 AD or trade paperbacks like Captain Britain (which includes part of Alan Moore’s run) or the final two volumes of Yoshiyuki Sadamoto’s magnum opus, Neon Genesis Evangelion, which took him almost 20 years to complete. In addition to that I’m really enjoying Aaron’s titles (Doctor Strange and Unworthy Thor), but my favorite issue of the month was Gillen’s Uber Invasion #1. 

Blazing SF action from the Eisner-nominated UK anthology! Events take an unmissable turn in the conclusion to the shocking Dredd story from John Wagner and Carlos Ezquerra; elsewhere the lineup comes to a barnstorming conclusion as Psi-Judge Anderson battles political subterfuge in 'The Candidate' by Emma Beeby and Nick Dyer; the stakes are raised in the fight against the Martians in Scarlet Traces: Cold War by Ian Edginton and D'Israeli; and there's a race against global extinction in Flesh: Gorehead by Pat Mills and Clint Langley!

(W/A) Various (CA) Alan Davis. Honor four decades of myth and majesty with the United Kingdom's greatest hero! Follow Brian Braddock - handpicked for greatness by the sorcerer Merlyn - from the fateful decision that imbues him with the might of right on the path to glory that will make him protector of the Omniverse! Along the way, he'll make a splash stateside in a team-up with Spider-Man and fight alongside the Black Knight in the name of King Arthur! Things go from fantasy to far-out as Brian goes Multiversal - facing Slaymaster, the Crazy Gang, Mad Jim Jaspers and the Fury! He's Britain's champion - now and forever! Collecting CAPTAIN BRITAIN (1976) #1-2; MARVEL TEAM-UP (1972) #65-66; and material from HULK COMIC #1 and #3-5, INCREDIBLE HULK WEEKLY #57-59, MARVEL SUPER-HEROES (UK) #377-384 and #386, DAREDEVILS #3-4, MIGHTY WORLD OF MARVEL (1983) #8-12 and CAPTAIN BRITAIN (1985) #14. Rated T+

(W) Mark Waid (A/CA) Humberto Ramos. What began as an idea and an ideal has now become a movement! But the problem with movements is that not even the Hulk can control them! Rated T

(W) Jason Aaron (A/CA) Chris Bachalo. • 'Blood in the Aether' continues as Doctor Strange's Rogues' Gallery all take their shot at a weakened Sorcerer Supreme! • Back during ORIGINAL SIN, the Watcher was killed and his eyes were removed. One eye fell into the hands of the Orb! • With that immense power, the Orb has set his sights on Doctor Strange! Rated T+

(W) Mark Millar (A/CA) Stuart Immonen. This astounding series climax shows family turn against each other and old secrets crawl out of the woodwork as Morax finally hunts his wife and children down. An action-packed, gory end to the first volume of Millar and Immonen's sci fi space opera. Rated T+

• Jessica Jones' new secrets start to unfold. How far did Jessica go to uncover a deadly secret in the Marvel Universe? • From the original creators comes an all new chapter in the world-famous private eye's ongoing adventures. Parental Advisory

'MOONSHINE,' Part Three Gangster Lou Pirlo's mission to Appalachia isn't going as well as planned, so his NYC boss sends him some help in the form of three rival gangsters. Meanwhile, the only 'help' Lou really wants is from the mysterious, but likely deadly, Delia.

(W/A) Yoshiyuki Sadamoto. The Instrumentality Project comes to its apocalyptic conclusion. With the earth now covered in a sea of LCL, every human consciousness in the world has become one—a combined entity waiting to be reborn. Deep within Lilith, Shinji comes face-to-face with everything he ever knew, loved and feared. The fate of the world is in his hands, and the choice he makes will doom or redeem humanity. Everything ends here. Everything begins here. This is the epic finale of Neon Genesis Evangelion! Includes vols. 13 & 14 

(W) Alan Moore (A/CA) Jacen Burrows. For Black is his name and Black is his destiny. Everything has changed for Robert Black and perhaps for all of us. This is Providence… or is this Yuggoth? Alan Moore's masterpiece reaches its denouement and nothing will be the same. Available with Regular, Pantheon, Portrait, Dreamscape Wraparound, Women of HPL, the painted Weird Pulp and a special Ancient Tome Incentive cover, all by collaborator Jacen Burrows.

MILLAR & CAPULLO's epic sci-fi fantasy story continues. Bonnie is captured by Dark Lands gangsters during her quest to find her missing husband-gangsters who will deliver her to evil General Frost and his boss, Lord Golgotha. But just as all hope seems lost, Bonnie's warrior powers start kicking in.

(W) Dan Slott (A/CA) Mike Allred. 'Microcosmic'. Accidentally swallowed by Jumbonox the Giganormous, the Surfer and Dawn are rescued by a society of sentient macro-microorganisms... who, by no fault of their own, might just be the deadliest disease in the universe. Rated T+

• The Realm of Old Asgard has vanished, taking with it Odinson's hope for redemption. • But good tidings from Beta Ray Bill might breathe new life into the quest. For Bill knows the fate of the Realm Eternal. • To win back Odinson's honor, the brothers in arms must infiltrate the fortress of THE COLLECTOR. Rated T

Durante las fechas navideñas tuve la oportunidad de leer algunos cómics asombrosos como Providence, 2000 AD o tomos recopilatorios como Captain Britain (que incluye parte de la etapa de Alan Moore) o los dos volúmenes finales De la gran obra de Yoshiyuki Sadamoto, Neon Genesis Evangelion, que le tomó casi 20 años completar. Además de todo ello, realmente estoy disfrutando con los títulos de Aaron (Doctor Strange y Unworthy Thor), pero mi cómic favorito del mes fue  Uber Invasion #1 de Gillen.

2000 AD Progs 1997, 1998 & 1999. 

¡Cuatro décadas de mito y majestad con el gran héroe del Reino Unido! Seguid a Brian Braddock -elegido por el brujo Merlyn. Una decisión fatídica le otorgará el poder de la justicia y lo guiará por el camino a la gloria como protector del Omniverso. Recopilación de CAPTAIN BRITAIN (1976) # 1-2; MARVEL TEAM-UP (1972) # 65-66; Y el material de HULK COMIC # 1 y # 3-5, INCREDIBLE HULK WEEKLY # 57-59, MARVEL SUPER-HEROES (UK) # 377-384 y # 386, DAREDEVILS # 3-4, MIGHTY WORLD OF MARVEL (1983) 8-12 y el CAPITÁN BRITÁNICO (1985) # 14. 

¡Lo que empezó como una idea y un ideal se ha convertido en un movimiento! Pero el problema con los movimientos es que son difíciles de manejar.

Cuando el Hechicero Supremo está debilitado todos sus enemigos atacan por sorpresa. Y ahora el ojo del Vigilante ha caído en manos del Orbe.

La familia se enfrenta entre sí y viejos secretos salen a flote mientras MORAX finalmente caza a su esposa y a sus hijos. Un final sangriento y lleno de acción para el primer volumen de esta ópera de ciencia ficción.

Los secretos de Jessica Jones empiezan a salir a flote. 

Brian Azzarello & Risso.

La conclusión de la saga. Incluye volúmenes 13 & 14.

Su nombre es Black y su destino es oscuro. Todo ha cambiado para Robert Black y quizás para todos nosotros. Esto es Providence ... ¿o esto es Yuggoth? La obra maestra de Alan Moore alcanza su desenlace y nada será igual. 

Los rufianes de la tierra oscura hacen una captura. 

Tragados accidentalmente por JUMBONOX, el GIGANTENORME, SILVER SURFER y DAWN son rescatados por una sociedad de macro-microorganismos sensibles ... que bien podrían ser la enfermedad más letal del universo. 

El reino del antiguo Asgard ha desaparecido. El hijo de Odín busca la redención. Pero la llegada de Beta Ray Bill podría brindar esperanza, ya que él sabe el destino del reino eterno. Para que el hijo de Odín recupere su honor, ambos guerreros deberán infiltrarse en la fortaleza del Coleccionista. 

January 9, 2017

X-Men: The Birth of Phoenix - Chris Claremont & Dave Cockrum

After the final battle against the deadly X-Sentinels, Jean Grey decided to risk her life to save her teammates; her sacrifice is a heartbreaking moment, “you will agree with me that no one, but no one writing comics today could have done it in such a dramatic, unique and truly original manner”, affirms Stan Lee. And, of course, I agree with him 100%.

“Like a Phoenix, from the Ashes!” (originally published in The X-Men # 101, October 1976) begins with an impressive scene (magnificently penciled by Dave Cockrum and inked by Frank Chiaramonte). The X-Men barely survive the rough landing of their space shuttle. Fearing the worst, Cyclops thinks Jean Grey might be dead, but suddenly she rises from the water with more power than ever before. “Hear me, X-Men! No longer am I the woman you knew! I am fire! And life incarnate! Now and forever -- I am Phoenix!”, claims Jean Grey.   

In many ways, that astonishing panel is the beginning of the Phoenix saga, a historic milestone for the Marvel Universe, and a brilliant accomplishment by writer Chris Claremont, who was at his creative peak. Throughout the issue, Claremont makes a reference to Charles Xavier’s feelings for Jean Grey, explaining that the professor only thought that he was in love with her (as seen momentarily in X-Men # 3), however he’s still concerned for her well-being. Cyclops, on the other hand, is nervous and anxious, and the uncertainty of Jean Grey’s recovery takes a toll on him. There is one extraordinary scene in which Cyclops furtively locks himself in a room, so that he can cry quietly. Moments like these are an example of “the many-faceted characterization Chris Claremont gives our heroes. The insights into each member of the cast are neatly balanced, thus we get to know them all a little better each time they appear”, states Kent Roberts.

Jean Grey is hospitalized and only Professor X and Cyclops remain at her side. In “Who Will Stop the Juggernaut?” (The X-Men # 102, December 1976) The rest of the X-Men travel to Ireland, to accompany Banshee to his ancestral home, Cassidy Keep. However, they are ambushed by Black Tom Cassidy and Juggernaut. The mutants can’t defeat the unstoppable Juggernaut, but they find the way to get rid of him in “The Fall of the Tower” (The X-Men # 103, February 1977). As usual, Cockrum is in charge of the covers and he also pencils both issues, which are inked by Sam Grainger.

“The Gentleman's Name Is Magneto” (The X-Men # 104, April 1977) marks the return of the X-Men’s nemesis: the master of magnetism. In the cover, Cockrum pays homage to X-Men # 1 (even replicating the caption that says “ [The New] X-Men versus Magneto, Earth’s more powerful super-villain”). In Cockrum’s cover, Cyclops is in the same position as in the classic Kirby cover, but the founding members of the X-Men have now been replaced by Wolverine, Storm, Nightcrawler and Colossus. In this issue, Magneto unleashes all his power. Despite all their efforts, the mutant heroes lose the battle and they must run away, much to the chagrin of a bloodthirsty Wolverine. 

In “Phoenix Unleashed!” (The X-Men # 105, June 1977) Claremont reveals that the confrontations against Black Tom Cassidy, Juggernaut and Magneto have all been orchestrated by Erik the Red. The real identity of this new enemy is Davan Shakari, he’s a Shi’ar secret agent sent to our planet with the mission to capture Lilandra Neramani, an alien princess who established a telepathic connection with Charles Xavier. Erik the Red has deceived Firelord, the new herald of Galactus, persuading him to destroy the mutants. The X-Men try to defend Professor X, but they are overpowered by Firelord and only Jean Grey, using the cosmic power of Phoenix, is able to defeat the herald of Galactus. Some of my favorite moments include a very amusing cameo of Chris Claremont and Dave Cockrum (who barely survive the attack of Firelord), and the abundant Star Trek references (Claremont was a huge fan of the sci-fi series so he decided to model the Shi’ar starship fleet after the USS Enterprise). Dave Cockrum is the cover artist and penciler of this action-packed, and Bob Layton is the inker. “Dark Shroud of the Past!” (The X-Men # 106, August 1977) is a fill-in issue scripted by Bill Mantlo and drawn by Bob Brown.
The Birth of Phoenix / El nacimiento de Fénix
Peter Sanderson once said that “Comics are the supreme medium for visualizing fantasy”, and the perfect example of that phrase would be “Where No X-Man Has Gone Before!” (The X-Men # 107, October 1977), an ambitious and fascinating issue in which the X-Men and Phoenix travel to a distant galaxy, whereupon they run into the Shi’ar Imperial Guard, the Starjammers, the malevolent emperor D’Ken, a captured Lilandra, and, at last but not least, the M’Kraan Crystal. 

“There is a smooth, strong flow from one major story to the next, thanks to an intricate interweaving of subplots”, affirms Kent Roberts. Indeed, “Where No X-Man Has Gone Before!” is the narrative culmination of several plot threads introduced in previous issues. As a curiosity, I’d like to point out that when Dave Cockrum designed the Imperial Guard, he based their appearances (and powers for that matter) on the Legion of Super-Heroes (after all, Cockrum had been the main Legion artist before working for Marvel).

Después de la batalla final contra los mortales X-Centinelas, Jean Grey decidió arriesgar su vida para salvar a sus compañeros de equipo; su sacrificio es un momento desgarrador, “estarán de acuerdo conmigo en que nadie, pero nadie escribiendo cómics hoy en día, podría haberlo hecho de una manera tan dramática, única y verdaderamente original”, afirma Stan Lee. Y, por supuesto, estoy 100% de acuerdo con él.
Cassidy Keep
“Como un fénix, de las cenizas” (originalmente publicado en The X-Men # 101, octubre de 1976) comienza con una impresionante escena (magníficamente dibujada por Dave Cockrum y entintada por Frank Chiaramonte). Los X-Men apenas sobreviven al aterrizaje de su transbordador espacial. Temiendo lo peor, Cyclops piensa que Jean Grey podría estar muerta, pero de repente ella se levanta del agua con más poder que nunca. “¡Escuchadme, X-Men! ¡No soy más la mujer que conocisteis! ¡Soy el fuego! ¡Y la vida encarnada! Ahora y para siempre -- ¡Soy Fénix!”, afirma Jean Grey.
En muchos sentidos, esta asombrosa viñeta es el comienzo de la saga de Fénix, un hito histórico para el Universo Marvel, y un brillante logro del escritor Chris Claremont, que estaba en su mejor momento creativo. A lo largo de este número, Claremont hace una referencia a los sentimientos de Charles Xavier hacia Jean Grey, explicando que el profesor sólo había creído estar enamorado de ella (como se vio momentáneamente eX-Men # 3), sin embargo, él sigue preocupado por el bienestar de ella. Cyclops, por otro lado, está nervioso y ansioso, y la incertidumbre de la recuperación de Jean Grey lo paraliza. Hay una escena extraordinaria en la que Cyclops se encierra furtivamente en una habitación, para poder llorar en silencio. Momentos como estos son un ejemplo de “la multifacética caracterización que Chris Claremont da a nuestros héroes. Las percepciones de cada miembro del reparto están perfectamente equilibradas, por tanto llegamos a conocerlos a todos un poco mejor cada vez que aparecen”, afirma Kent Roberts.
Black Tom Cassidy & Juggernaut
Jean Grey es hospitalizada y sólo el Profesor X y Cyclops permanecen a su lado. En “¿Quién detendrá al Juggernaut?” (The X-Men # 102, diciembre de 1976) los demás X-Men viajan a Irlanda, para acompañar a Banshee a su residencia ancestral, Cassidy Keep. Sin embargo, son emboscados por Black Tom Cassidy y Juggernaut. Los mutantes no pueden derrotar al imparable Juggernaut, pero encuentran la manera de deshacerse de él en “La caída de la torre” (The X-Men # 103, febrero de 1977). Como de costumbre, Cockrum está a cargo de las portadas y también dibuja ambos números, que son entintados por Sam Grainger.
The return of Magneto / El regreso de Magneto
“El nombre del caballero es Magneto” (The X-Men # 104, abril de 1977) marca el regreso del némesis de los X-Men: el maestro del magnetismo. En la portada, Cockrum rinde homenaje a X-Men # 1 (incluso replicando el subtítulo que dice “[Los nuevos] X-Men versus Magneto, el súper-villano más poderoso de la Tierra”). En la portada de Cockrum, Cyclops se encuentra en la misma posición que en la clásica portada de Kirby, pero los miembros fundadores de los X-Men han sido reemplazados por Wolverine, Storm, Nightcrawler y Colossus. En este número, Magneto desata todo su poder. A pesar de todos sus esfuerzos, los héroes mutantes pierden la batalla y deben huir, para disgusto de un Wolverine sediento de sangre.
X-Men versus Firelord
En “Fénix desatada” (The X-Men # 105, junio de 1977) Claremont revela que los enfrentamientos contra Black Tom Cassidy, Juggernaut y Magneto han sido planeados por Erik the Red. La verdadera identidad de este nuevo enemigo es Davan Shakari, un agente secreto shi'ar enviado a nuestro planeta con la misión de capturar a Lilandra Neramani, una princesa alienígena que estableció una conexión telepática con Charles Xavier. Erik the Red ha engañado a Firelord, el nuevo heraldo de Galactus, persuadiéndolo para que destruya a los mutantes. Los X-Men tratan de defender al Profesor X, pero son dominados por el Señor del Fuego y sólo Jean Grey, usando el poder cósmico de Fénix, es capaz de derrotar al heraldo de Galactus. Algunos de mis momentos favoritos incluyen un cameo muy divertido de Chris Claremont y Dave Cockrum (que apenas sobreviven al ataque de Firelord), y las abundantes referencias a Star Trek (Claremont fue un gran fan de la serie de ciencia ficción así que decidió usar el USS Enterprise como modelo para la nave estelar de los Shi'ar). Dave Cockrum está a cargo de la portada y el arte interior de este cómic repleto de acción, y Bob Layton es el entintador. “El manto oscuro del pasado” (The X-Men # 106, agosto de 1977) es un número “de relleno” escrito por Bill Mantlo y dibujado por Bob Brown.
Shi'ar Imperial Guard / La guardia imperial Shi'ar
Peter Sanderson dijo una vez que “Los cómics son el medio ideal para la visualización de la fantasía”, y el ejemplo perfecto de esa frase sería “Donde ningún hombre X ha ido antes” (The X-Men # 107, octubre de 1977), un ambicioso y fascinante episodio en el que los X-Men y Fénix viajan a una galaxia distante; allí se encuentran con la Guardia Imperial Shi'ar, los Starjammers, el malvado emperador D'Ken, una Lilandra capturada y, por último pero no menos importante, el Cristal M'Kraan. 
“Hay un ritmo coherente y fuerte de una historia a la siguiente, gracias a un intrincado entretejido de sub-tramas”, afirma Kent Roberts. De hecho, “Donde ningún hombre X ha ido antes” es la culminación narrativa de varias líneas argumentales presentadas en número anteriores. Como curiosidad, me gustaría señalar que cuando Dave Cockrum diseñó la Guardia Imperial Shi'ar, se basó en la apariencia (y en los poderes) de la Legión de Súper-Héroes (después de todo, Cockrum había sido el artista principal de la Legión antes de trabajar para Marvel).

January 6, 2017

Avengers: Nights of Wundagore - David Michelinie & John Byrne

Scarlet Witch and Quicksilver are some of the most enigmatic characters created by Stan Lee and Jack Kirby. They were first introduced as villains in the pages of X-Men, and later on decided to join the Avengers. In the first stories, they were simply orphans but, in time, the importance of finding the truth about their lineage became of paramount importance.

In “The Yesterday Quest!”, the powerful twins decide to travel to Europe with Django Maximoff, an old man who claims to be their father. For some critics, “Nights of Wundagore!” (originally published in The Avengers # 186, August 1979) is a seminal story because it involves an evil side rarely seen on a character like Scarlet Witch, for others, this is merely the conceptual preamble of The Dark Phoenix saga. Either way, in future decades, writers will further exploit the flaws of Scarlet Witch, in some cases turning her into an unstoppable force responsible for the decimation of mutants (as seen in “House of M”).

The secret origin of Scarlet Witch and Quicksilver is revealed in a story plotted by Mark Gruenwald and Steven Grant, and scripted by David Michelinie; they are also responsible for “The Call of the Mountain Thing!” (The Avengers # 187, September 1979), in which the Avengers defend themselves against a Scarlet Witch possessed by a demonic creature known as Chthon. 

It’s interesting to observe how this action-packed issues are perhaps some of the less rewarding ones in terms of characterization and narrative consistency. It’s possible that with so many voices acting at the same time (Gruenwald, Grant and Michelinie) the essence of the story was lost at some point. There are, however, a few interesting moments, like the tender encounter between Quicksilver and Bova, a creature with strong maternal instincts created by the High Evolutionary. John Byrne’s pages are surprising and delightful, and this time Dan Green does a very satisfactory job as an inker. This is also the first time we get to see an Avengers cover illustrated by Byrne, an honor that proves how the (back then) young artist was already rising to prominence. 
Quicksilver needs help / Quicksilver necesita ayuda
Jim Shooter and Bill Mantlo write “Elementary, Dear Avengers!” (The Avengers # 188, October 1979). In this chapter, the Avengers decide to visit (without authorization) the territories of the Soviet Union; their goal is as noble as ever: to prevent the destruction of a nuclear power plant, but before venturing into the Union of Soviet Socialist Republics, there is heated debate. At first, some of them feel uncomfortable helping the Soviets. But soon the Avengers remember that their main mission is to save lives, regardless of the political or ideological inclinations of the people they are about to rescue. The Soviet soldiers feel threatened by the presence of the American heroes, until an old colonel recognizes Captain America “as a hero who bravely fought alongside the Russian allies” during WWII. Although Byrne is the main artist of this issue, there are a couple of pages drawn by Frank Springer, which look quite rushed and rudimentary.
Scarlet Witch Versus The Avengers
“Wings and Arrows!” (The Avengers # 189, November 1979) is an episode entirely dedicated to Clint Barton (Hawkeye), so it’s quite peculiar to see so many writers focusing on a single character: Mark Gruenwald and Roger Stern are the co-plotters, while Steven Grant and David Michelinie are the co-scripters. Clint Barton discovers that finding a job in New York is very difficult, there are some great moments here, like the sequence in which Clint, optimistically, finds a check that Jarvis has sent him, only to find out that the money won’t be enough to pay the rent. Clearly Byrne was having a lot of fun while doing these pages, and he even includes some of the running gags that I always look for in comics from this period. For instance, we get a glimpse of Hawkeye perusing through the centerfold of a Playboy magazine (just like Wolverine used to do in the X-Men, or Deadshot in Legends). 
Wanda & Pietro Maximoff
A senate investigation regarding the Avengers begins in “Heart of Stone” (The Avengers # 190, December 1979). Captain America stands against Henry Peter Gyrich, demanding more independence for him and the other superheroes. “Back to the Stone Age!” (The Avengers # 191, January 1980) marks the return of the Grey Gargoyle. Although the most relevant part of this chapter is the way Captain America outstmarts Gyrich, finally recovering the rights and priviliges of the Avengers. The fantastic cover of this issue is penciled by George Pérez and inked by Sal Buscema, but Byrne is in charge of all the other covers, some of which are now considered as contemporary classics.

Scarlet Witch y Quicksilver son algunos de los personajes más enigmáticos creados por Stan Lee y Jack Kirby. Aparecieron por primera vez como villanos en las páginas de X-Men, y más tarde decidieron unirse a los Vengadores. En las primeras historias, eran simplemente huérfanos, pero con el tiempo, la importancia de encontrar la verdad sobre su linaje llegó a ser de suma importancia.
Pietro Maximoff & Crystal
En The Yesterday Quest!”, los poderosos mellizos deciden viajar a Europa con Django Maximoff, un anciano que afirma ser su padre. Para algunos críticos, "Las noches de Wundagore" (originalmente publicado en The Avengers # 186, agosto de 1979) es una historia fundamental porque involucra el lado maligno (raramente visto) de Scarlet Witch, para otros, esto es simplemente el preámbulo conceptual de la saga de Dark Phoenix. De cualquier manera, en futuras décadas, otros escritores seguirán explotando los defectos de la Bruja Escarlata, en algunos casos convirtiéndola en una fuerza imparable capaz de diezmar la población mutante (como ocurre en "House of M").
El origen secreto de Scarlet Witch y Quicksilver se revela en una historia con argumento de Mark Gruenwald y Steven Grant, y guión de David Michelinie; los tres también son responsables de "La llamada de la cosa de la montaña" (The Avengers # 187, setiembre de 1979), en el que los Vengadores se defienden contra una Bruja Escarlata poseída por una criatura demoníaca conocida como Chthon.
Clint Barton ca't pay the rent / A Clint Barton no puede pagar el alquiler
Es interesante observar cómo estos números llenos de acción son algunos de los menos gratificantes en términos de caracterización y consistencia narrativa. Es posible que con tantas voces actuando al mismo tiempo (Gruenwald, Grant y Michelinie) la esencia de la historia se perdiese en algún momento. Hay, sin embargo, algunos momentos interesantes, como el tierno encuentro entre Quicksilver y Bova, una criatura con fuertes instintos maternales creada por el Alto Evolucionario. Las páginas de John Byrne son sorprendentes y deliciosas, y esta vez Dan Green hace un trabajo muy satisfactorio como entintador. Esta es también la primera vez que vemos una portada de los Vengadores ilustrada por Byrne, un honor que demuestra cómo el (entonces) joven artista ya estaba volviéndose más popular.
Hawkeye looking at a Playboy magazine / Hawkeye mira una revista Playboy
Jim Shooter y Bill Mantlo escriben "Elemental, queridos Vengadores" (The Avengers # 188, octubre de 1979). En este capítulo, los Vengadores deciden visitar (sin autorización) los territorios de la Unión Soviética; su objetivo es tan noble como siempre: evitar la destrucción de una planta de energía nuclear, pero antes de aventurarse en la Unión de Repúblicas Socialistas Soviéticas, hay un debate acalorado. Al principio, algunos de ellos se sienten incómodos ayudando a los soviéticos. Pero pronto los Vengadores recuerdan que su misión principal es salvar vidas, independientemente de las inclinaciones políticas o ideológicas de las personas que están a punto de rescatar. Los soldados soviéticos se sienten amenazados por la presencia de los héroes americanos, hasta que un viejo coronel reconoce al Capitán América "como un héroe que luchó valientemente junto a los aliados rusos" durante la Segunda Guerra Mundial. Aunque Byrne es el principal artista de este número, hay un par de páginas dibujadas por Frank Springer, que son bastante apresuradas y rudimentarias.
The Avengers
"Alas y flechas" (The Avengers # 189, noviembre de 1979) es un episodio enteramente dedicado a Clint Barton (Hawkeye), así que es bastante curioso ver tantos escritores enfocados en un solo personaje: Mark Gruenwald y Roger Stern proporcionan el argumento, mientras que Steven Grant y David Michelinie son los co-guionistas. Clint Barton comprueba que encontrar un trabajo en New York es muy difícil; hay momentos muy bien logrados aquí, como la secuencia en la que Clint, con optimismo, encuentra un cheque que Jarvis le ha enviado, sólo para descubrir que ese dinero no será suficiente para pagar el alquiler. Claramente Byrne se estaba divirtiendo mucho mientras hacía estas páginas, e incluso incluye algunos de los gags típics que siempre busco en los cómics de este período. Por ejemplo, vemos a Hawkeye dándole un vistazo a las páginas centrales de una revista Playboy (al igual que Wolverine solía hacer en X-Men, o Deadshot en Legends).
Grey Gargoyle
El Senado abre una investigación sobre los Vengadores en "Corazón de piedra" (The Avengers # 190, diciembre de 1979). El capitán América se opone a Henry Peter Gyrich, exigiendo más independencia para él y los otros superhéroes. "De vuelta a la era de piedra" (Los Vengadores # 191, enero de 1980) marca el regreso de la Gárgola Gris. Aunque la parte más relevante de este capítulo es la forma en la que el Capitán América supera a Gyrich, recuperando finalmente los derechos y privilegios de los Vengadores. La fantástica portada de este número está dibujada a lápiz por George Pérez y entintada por Sal Buscema, pero Byrne está a cargo de todas las demás portadas, muchas de ellas ahora se consideran como clásicas contemporáneas.

January 5, 2017

December Films / películas de diciembre

As the snow covers the street, and the cold increases, staying at home sounds like a good alternative. But there is something that sounds even better: watching a fine selection of independent short films! I’ll start with Slingshot (2015), written and directed by David Hansen, an interesting proposal that combines a boy’s first crush with questions about masculinity and immigration.

Marco van Bergen writes and directs Vattnet (2012), an impressive short film from the Netherlands. Tobias Kersloot is a boy coming to terms with his own sexuality, he feels isolated and estranged from his peers, until he meets Serge Mensink; although they speak different languages and come from different cultures, they share a special kind of complicity. The filmmaker subtly highlights the homoerotic tendencies of his characters, increasing the sexual tension between them as the story goes on. Vattnet is daring, smart and at the same time touching. 

Vincent Fitz-Jim’s Daniël (2012) is a Dutch production that revolves around Bas de Vries, a lonely and melancholic teenager who feels as trapped as the caged birds he so often admires. It’s difficult for him to accept that he has feelings for other boys, but the arrival of Frederik Stuut, a charismatic kid, teaches him why it’s so important to break free. Daniël is a captivating tale, full of details and nuances that add complexity to the protagonists.

Tamer Ruggli’s Hazel (2012) is a Swiss comedy about intolerance and the difficult transition from childhood to adolescence. Maxime Mori is a precocious, somewhat flamboyant boy, boasting a unique queerness that no one could expect from somebody so young; he’s constantly chastised by his mother, who finds the idea of having a gay son simply disgusting. Hazel is honest and bittersweet in equal parts.  

Mientras la nieve cubre las calles, y el frío aumenta, quedarse en casa suena como una buena alternativa. Pero hay algo que suena aún mejor: ver una buena selección de cortometrajes independientes. Comenzaré con “Slingshot” (2015), escrito y dirigido por David Hansen, una propuesta interesante que combina el primer enamoramiento de un muchacho con cuestiones sobre masculinidad e inmigración.

Marco van Bergen escribe y dirige “Vattnet” (2012), un impresionante cortometraje de Holanda. Tobias Kersloot es un chico que empieza a explorar su sexualidad, él se siente aislado y alejado de sus compañeros, hasta que conoce a Serge Mensink; aunque hablan diferentes idiomas y proceden de culturas distintas, comparten un tipo especial de complicidad. El cineasta destaca sutilmente las tendencias homoeróticas de sus personajes, aumentando la tensión sexual entre ellos a medida que avanza la historia. “Vattnet” es un corto atrevido, inteligente y al mismo tiempo conmovedor.

Daniël” (2012), de Vincent Fitz-Jim, es una producción holandesa que se centra en Bas de Vries, un adolescente solitario y melancólico que se siente tan atrapado como los pájaros enjaulados que tan a menudo admira. Es difícil para él aceptar que tiene sentimientos por otros muchachos, pero la llegada de Frederik Stuut, un carismático chiquillo, le enseña por qué es tan importante romper las ataduras. “Daniël” es una historia cautivadora, rica en detalles y matices que dan complejidad a los protagonistas.

Hazel” (2012), de Tamer Ruggli, es una comedia suiza sobre la intolerancia y la difícil transición de la infancia a la adolescencia. Maxime Mori es un muchacho precoz, un tanto extravagante, con rarezas particulares; él es constantemente reprendado por su madre, para ella la idea de tener un hijo gay es simplemente repugnante. “Hazel” es un corto honesto y agridulce.