September 20, 2017

Mythos X-Men - Paul Jenkins & Paolo Rivera

More than half a century ago, Stan Lee and Jack Kirby created the world’s most famous mutants: the X-Men. The first issues were the kind of fun, fast-paced adventure most readers would come to expect from this legendary creative team. Stan Lee has explained in a few interviews that the reason why the X-Men were mutants in the first place did not necessarily have a dramatic intent. Tired of coming up with pseudo-scientific explanations (a radioactive spider, a gamma bomb, cosmic rays, secret chemical formulas, etc.), Stan Lee decided that if the X-Men were all mutants, then he wouldn’t have to come up with explanations for their powers, after all, they had been born that way, and each one of them possessed an X-tra ability that turned them into X-Men.

However, a couple of years later this new Marvel title started to evolve, or rather to mutate in ways that perhaps Lee and Kirby hadn’t envisioned in 1963. If at the beginning being a mutant was a simply a way of explaining why certain individuals had superpowers, by 1965 being a mutant triggered a wide array of dramatic possibilities: intolerance, prejudice, bigotry, and so on. When Lee and Kirby completed the Sentinels saga, they set the foundations of the future tone of the series: instead of inconsequential and swashbuckling adventures, the X-Men would become a complex metaphor for discrimination and oppressed minorities.

In “Mythos: X-Men” (originally published in Mythos # 1, March 2006), British writer Paul Jenkins reinterprets the classic first issue of the X-Men, this time giving special attention to the discrimination between homo sapiens (regular people) and homo superior (mutants). The opening sequence this time revolves around Magneto, who is about to execute “three red-blooded American youths” who have committed a hate crime. They have murdered a 12-year-old mutant. And that is something that the Master of Magnetism cannot forgive. In an intense soliloquy, Magneto explains that hate crimes continue to be prevalent in the US: in the 50s, white supremacists would murder black men, in subsequent decades the victims would be gays. 

One of my favorite moments takes place in the conversation between Professor X and Magneto. They both want to ensure the wellbeing of the mutant population, but they have such different approaches that they have become enemies. The conversation between Charles Xavier and the Master of Magnetism is an accurate portrayal of what makes these characters so essential to the Marvel Universe, and Jenkins excels at pointing out the political and philosophical differences of these two leaders.
Judge, Jury & Executioner / Juez, jurado y verdugo
“Mythos” was fully painted by Paolo Rivera in a style that effortlessly mixes realism with expressionism. In the panel in which we see the X-Men for the first time we can clearly see that each face has been inspired by a model from real life, and yet the image retains a special quality, a certain creative freedom and magic that turn this into an artistic achievement that is never restricted by strict realism or pure expressionism. Every page illustrated by Rivera is delightful, and one cannot help but to spend more than a few minutes admiring his elegant brush strokes and his vivid and rich color palette.

Hace más de medio siglo, Stan Lee y Jack Kirby crearon a los mutantes más famosos del mundo: los X-Men. Los primeros números fueron aventuras divertidas y de ritmo acelerado; eso es lo que los lectores esperaban de este legendario equipo creativo. Stan Lee ha explicado en algunas entrevistas que si los X-Men fueron mutantes en primer lugar esto no obedecía necesariamente a una motivación dramática. Cansado de inventar explicaciones pseudocientíficas (una araña radiactiva, una bomba gamma, rayos cósmicos, fórmulas químicas secretas, etc.), Stan Lee decidió que si todos los X-Men eran mutantes, entonces no tendría que explicar sus poderes, ya que habían nacido de esa manera, y cada uno de ellos poseía una habilidad X-tra que los convertía en X-Men.
Iceman (Bobby Drake), Beast (Hank McCoy), Angel (Warren Worthington III), Cyclops (Scott Summers) & Marvel Girl (Jean Grey)
Sin embargo, un par de años más tarde este nuevo título de Marvel comenzó a evolucionar, o más bien a mutar en maneras que quizás Lee y Kirby no habían imaginado en 1963. Si al principio ser un mutante era simplemente una manera de explicar por qué ciertos individuos tenían superpoderes, para 1965 ser un mutante desencadenó una amplia gama de posibilidades dramáticas: la intolerancia, el prejuicio, el fanatismo, y así sucesivamente. Cuando Lee y Kirby completaron la saga de los Centinelas, sentaron las bases del futuro tono de la serie: en lugar de inconsecuentes y muy animadas aventuras, los X-Men se convertirían en una compleja metáfora de discriminación y minorías oprimidas.
Professor X and his students / el profesor X y sus estudiantes
En “Mythos: X-Men” (originalmente publicado en Mythos # 1, marzo de 2006), el escritor británico Paul Jenkins reinterpreta el clásico primer número de los X-Men, esta vez dando especial atención a la discriminación entre homo sapiens (gente común) y homo superior (mutantes). La secuencia inicial esta vez gira en torno a Magneto, que está a punto de ejecutar a "tres jóvenes estadounidenses de sangre caliente" que han cometido un crimen de odio. Ellos han asesinado a un mutante de 12 años de edad. Y eso es algo que el Maestro del Magnetismo no puede perdonar. En un intenso soliloquio, Magneto explica que los crímenes de odio continúan siendo frecuentes en los Estados Unidos: en los 50s, los supremacistas blancos asesinaban a los negros, en décadas posteriores las víctimas eran los gays.
X-Men versus Magneto
Uno de mis momentos favoritos es la conversación entre el Profesor X y Magneto. Ambos quieren asegurar el bienestar de la población mutante, pero tienen enfoques tan diferentes que se han convertido en enemigos. La conversación entre Charles Xavier y el Maestro del Magnetismo es una representación exacta de aquello que hace que estos personajes sean tan esenciales para el Universo Marvel, y Jenkins se luce al señalar las diferencias políticas y filosóficas de estos dos líderes.

"Mythos" fue pintado enteramente por Paolo Rivera en un estilo que mezcla con fluidez el realismo y el expresionismo. En la viñeta que muestra a los X-Men por primera vez, podemos ver claramente que cada rostro ha sido inspirado por un modelo de la vida real, y sin embargo la imagen conserva una cualidad especial, una cierta libertad creativa y mágica que convierten a esta página en un logro artístico que nunca está restringido por el realismo estricto o el expresionismo puro. Cada página ilustrada por Rivera es deliciosa, y uno no puede evitar admirar por varios minutos sus elegantes pinceladas y su vívida y rica paleta de colores.

September 11, 2017

August Films / películas de agosto

Against all odds, I was actually able to go to the movies a couple of times in August. First I saw Christopher Nolan’s most recent film Dunkirk (2017), a sober and realistic take on WWII. Fionn Whitehead is a young soldier who has no intentions of becoming a hero, he merely wants to survive. The historical aspect and the particular setting of Dunkirk turns this into an unusual but interesting approach to war, however this film differs completely from Nolan’s previous works. Instead of being character-driven or story oriented, Dunkirk is more akin to a documentary that follows a day in the lives of young British soldiers, interpreted by a talented cast (Aneurin Barnard, Barry Keoghan, Jack Lowden, Cillian Murphy, Harry Styles) as well as officers like Tom Hardy (Mad Max: Fury Road) and Kenneth Branagh. It may not be Nolan’s best effort, but it’s still worth watching.

Matt Reeves directed War for the Planet of the Apes (2017), the third installment in this new franchise. I have to admit I haven’t seen the previous ones, so I didn’t have the same emotional connection other people might have with the characters, so perhaps that’s why I didn’t find it so appealing. Even so, there are moments that I  enjoyed and over all I think the proposal was quite interesting, even if its development could’ve been better. Woody Harrelson’s performance as an enraged military leader is top notch. 

Nominated for 6 Academy Awards, Manchester by the Sea (2016) is an independent film written and directed by Kenneth Lonergan. This is an intense and thought-provoking film that deals with relationship fallouts, with the difficulty of accepting responsibility for one’s own actions and most especially with the idea of loss and mourning. In what might be the best performance of his career, Casey Affleck embodies the isolation and the defeated behavior of a man who has lost everything after a fatal accident that destroyed his family and his marriage with Michelle Williams (Blue Valentine). The triggering event of the film is the death of the protagonist’s brother, and the strange last will and testament left behind. A man who can barely take care of himself is now tasked with the difficult mission of looking out after his deceased brother’s son, a teenager extraordinarily played by Lucas Hedges (The Zero Theorem). While Casey Affleck tries to rebuild his life, overcome his alcoholism and find a way out of a labyrinth of misery, addiction and violence, Lucas Hedges experiences the full awakening of his sexuality and the necessity to forget about death by losing his virginity. But the relationship between uncle and nephew is tense, difficult, and despite all the protagonist’s efforts, the last act of the film has nothing to do with the typical ‘Hollywood ending’. Smart, powerful, deeply evocative and full of pure emotion, Manchester by the Sea is definitely one of 2016’s best films.

Joachim Trier’s Louder Than Bombs (2015) is a subtle and yet heartbreaking drama about a family that must deal with the traumatic demise of Isabelle Huppert, a professional photographer who traveled to the most dangerous countries, who was in the front line in many wars and who survived things that trained soldiers could not, only to die under mysterious circumstances in a peaceful American suburb; her husband, Gabriel Byrne, is now a grieving man trying to slowly reassemble his life. But perhaps those who suffer the most are the children: Jesse Eisenberg (The End of the Tour), a young college professor who lives a seemingly successful life, and yet feels a great emptiness within him, and most especially Devin Druid, his younger brother, who has been traumatized by the death of his mother. Devin Druid is an amazing actor, able to build a complex character that becomes the central dramatic element of the film. Filmmaker Trier excels at portraying the inner conflicts, fears and hopes of an old man (the father), an adult man (the older son) and a teenager (the younger brother). A remarkable film. I highly recommend it. 

Nima Nourizadeh directs American Ultra (2015), a fast-paced movie that combines action with comedy. Jesse Eisenberg (The Double) is the typical stoner guy, trapped in a dead-end job; the only good thing about his life is his girlfriend Kristen Stewart (Café Society). Until one day, the protagonist is ‘activated’ by a CIA agent and he discovers that he has superior fighting skills, reflexes and knowledge of all sorts of weapons. I certainly enjoyed American Ultra, there are some really funny moments and I think Jesse Eisenberg does a really good job in his role, however there are also a few plot holes. In any case, it’s unlikely we’ll get to see a sequel. 

Contra todo pronóstico, pude ir al cine un par de veces en agosto. Primero vi la película más reciente de Christopher Nolan, Dunkirk (2017), un enfoque sobrio y realista de la Segunda Guerra Mundial. Fionn Whitehead es un joven soldado que no tiene intenciones de convertirse en un héroe, simplemente quiere sobrevivir. El aspecto histórico y el escenario particular de Dunkirk le dan un tono inusual pero interesante a la guerra, sin embargo esta película difiere completamente de las obras anteriores de Nolan. En lugar de desarrollar personajes o crear un relato, Dunkirk es más parecido a un documental que se centra en un día en las vidas de estos jóvenes soldados británicos, interpretados por un talentoso elenco (Aneurin Barnard, Barry Keoghan, Jack Lowden, Cillian Murphy, Harry Styles), y también oficiales como Tom Hardy (Mad Max: Fury Road) y Kenneth Branagh. Puede que no sea el mejor esfuerzo de Nolan, pero igual vale la pena.

Matt Reeves dirigió War for the Planet of the Apes (2017), la tercera entrega de esta nueva franquicia. Tengo que admitir que no he visto los anteriores, así que no tenía la misma conexión emocional que otras personas podrían tener con los personajes, así que tal vez por eso no me pareció tan llamativa. Aún así, hay momentos que disfruté y sobre todo creo que la propuesta fue bastante interesante, incluso si su desarrollo pudo haber sido mejor. La actuación de Woody Harrelson como líder un militar enfurecido es de primera.

Nominado a 6 premios de la academia, Manchester by the Sea (2016) es una película independiente escrita y dirigida por Kenneth Lonergan. Se trata de un film intenso y reflexivo que aborda las fallas en una relación, la dificultad de aceptar la responsabilidad de nuestras propias acciones y sobre todo la idea de pérdida y luto. En lo que podría ser la mejor actuación de su carrera, Casey Affleck encarna el aislamiento y el comportamiento derrotado de un hombre que lo ha perdido todo después de un accidente fatal que destruyó a su familia y su matrimonio con Michelle Williams (Blue Valentine). El evento desencadenante de la película es la muerte del hermano del protagonista, y su extraño testamento. Un hombre que apenas puede cuidarse a sí mismo está ahora encargado de la difícil misión de cuidar al hijo de su difunto hermano, un adolescente extraordinariamente interpretado por Lucas Hedges (The Zero Theorem). Mientras Casey Affleck trata de reconstruir su vida, superar su alcoholismo y encontrar una salida a un laberinto de miseria, adicción y violencia, Lucas Hedges experimenta el pleno despertar de su sexualidad y la necesidad de perder su virginidad para olvidarse de tanta muerte. Pero la relación entre tío y sobrino es tensa, difícil, y a pesar de todos los esfuerzos del protagonista, el último acto de la película no tiene nada que ver con el típico "final Hollywoodense". Inteligente, potente, profundamente evocadora y llena de pura emoción, Manchester by the Sea es definitivamente una de las mejores películas del 2016.

Louder Than Bombs (2015), de Joachim Trier, es un sutil y sin embargo desgarrador drama sobre una familia que debe lidiar con la desaparición traumática de Isabelle Huppert, una fotógrafa profesional que viajó a los países más peligrosos, que estuvo en el frente de batalla en muchas guerras y que sobrevivió a cosas que muchos soldados entrenados no hubieran podido, sólo para morir en circunstancias misteriosas en un tranquilo suburbio estadounidense; su marido, Gabriel Byrne, ahora es un hombre afligido que intenta rearmar lentamente su vida. Pero quizás los que más sufren son los hijos: Jesse Eisenberg (The End of the Tour), un joven profesor universitario que vive una vida aparentemente exitosa, y sin embargo siente un gran vacío dentro de él, y más especialmente Devin Druid, su hermano menor, que ha quedado traumatizado por la muerte de su madre. Devin Druid es un actor increíble, capaz de construir un personaje complejo que se convierte en el elemento dramático central de la película. El cineasta Trier sobresale por retratar los conflictos internos, los miedos y las esperanzas de un viejo (el padre), un hombre adulto (el hijo mayor) y un adolescente (el hermano menor). Una película notable. La recomiendo de todas maneras.

Nima Nourizadeh dirige American Ultra (2015), una película de ritmo rápido que combina la acción con la comedia. Jesse Eisenberg (The Double) es el típico drogadicto, atrapado en un empleo sin futuro; lo único bueno de su vida es su novia Kristen Stewart (Café Society). Hasta que un día el protagonista es "activado" por un agente de la CIA y descubre que tiene habilidades superiores de lucha, reflejos y conocimiento de todo tipo de armas. Ciertamente disfruté American Ultra, hay algunos momentos realmente graciosos y creo que Jesse Eisenberg hace un muy buen papel, sin embargo, hay agunos puntos flojos en el argumento. En cualquier caso, es poco probable que lleguemos a ver una secuela.